viernes, 2 de diciembre de 2011

La primera bombilla que está viva


Generar luz sin consumir energía eléctrica puede parecer una utopía, pero la biología tiene una respuesta a ese desafío a través de la bioluminiscencia. El truco está en aprovecharla de forma tal que se convierta en una alternativa viable y amigable con el medioambiente. Philips ha comenzado a explorar un concepto de bioluz basado en bacterias alimentadas con metano. Sus aplicaciones podrían alcanzar a muchos entornos de baja luz, desde cines y discotecas hasta sistemas de señalización y salidas de emergencia.

Se dice que lo esencial es invisible a los ojos, y esto es particularmente cierto a la hora de consumir energía. Encender una luz puede ser lo más natural del mundo para nosotros, ¿pero cuánta energía estamos desperdiciando que no vemos? Desde los cargadores de los móviles hasta aquellos equipos de audio que reportan la hora incluso estando “apagados”, el desperdicio de energía puede ser muy importante, aunque ya se han activado diferentes regulaciones que buscan reducir esta pérdida. Una simple señal que ilumina la palabra “salida” o las flechas indicatorias de las salas de cine necesitan de energía eléctrica a pesar de emitir una luz muy baja, por lo tanto, si los resultados son tan humildes, y el consumo está allí de todas formas, ¿no se podría hacer algo al respecto?

De acuerdo con la gente de Philips, sería posible implementar un sistema de bioluz, basándose en la bioluminiscencia de algunas bacterias. Su concepto tiene la apariencia de células montadas en la pared utilizando un marco de acero, interconectadas entre sí por tubos de silicio que alimentan a las bacterias con metano. El resultado es la emisión de una luz verde, pero puede ser alterado con la introducción de proteínas fluorescentes. El metano es obtenido del digestor instalado como parte del concepto “Microbial Home” de Philips, un hogar en el cual lo que normalmente es considerado como desperdicio puede ser reutilizado para el funcionamiento de otros dispositivos.

Señalizaciones


Señalización en caminos, luces de emergencia, salidas para cines, luz ambiental y hasta indicadores para sistemas de diagnóstico (como monitores de diabetes) serían algunas de las aplicaciones teóricas para este tipo de iluminación. Una bioluz no sería adecuada para iluminar un hogar entero, pero también contribuye a que la “iluminación estética” pueda volverse mucho más verde y eficiente de lo que es ahora. Apenas se trata de un concepto, y sería algo apresurado hablar de una aplicación comercial, sin mencionar el hecho de que estas luces necesitan metano para “trabajar”. Sin embargo, si la generación de metano a partir de material de desperdicio se convierte en una opción para los hogares del futuro, ¿entonces por qué no?

La estrategia de limpiar el aire urbano mediante árboles funciona


Los árboles son capaces de mejorar la calidad del aire, al filtrarlo y liberarlo de partículas contaminantes dañinas para la salud humana. La estrategia por lo menos ha funcionado en Londres, una urbe bastante castigada por la polución.

(NCYT) Un estudio llevado a cabo por especialistas de la Universidad de Southampton ha demostrado cómo los árboles callejeros de Londres y sus alrededores retiran del aire cada año entre 850 y 2.000 toneladas de partículas contaminantes del tipo PM10. Las partículas de esta clase son las que tienen 10 micrómetros de diámetro o un poco menos.

Un logro importante en esta investigación, realizada por el equipo de Matthew Tallis, Gail Taylor y Peter Freer-Smith, es que la metodología permite predecir cuánta contaminación se eliminará en el futuro a medida que el clima y las emisiones contaminantes cambien. También ha permitido pronosticar los beneficios reales del aumento planeado en el número de árboles en las calles de Londres y otras ciudades de todas partes de Inglaterra.

La investigación indica que plantar un número lo bastante alto de árboles en las áreas más contaminadas de Londres y de sus alrededores, sobre todo si se recurre a una combinación idónea de especies de árboles que incluya a los de hoja perenne como el pino, permitiría obtener el mayor beneficio para la futura calidad del aire, en lo que se refiere a la extracción de las partículas del tipo PM10.

Se sabe que las partículas liberadas por la polución urbana pueden dañar la salud humana, por ejemplo exacerbando el asma, y que la reducción en la exposición a esas partículas podría traer beneficios claros en algunos lugares, como por ejemplo patios de recreo de escuelas ubicadas en zonas urbanas muy congestionadas.

Los espacios urbanos verdes, y los árboles plantados en aceras, dan una amplia gama de beneficios para la población de zonas castigadas por la polución. El nuevo estudio confirma que mejorar la calidad del aire es uno de los beneficios principales.

Fuente: http://www.noticias21.com/node/3820

Científicos alertan que la última década fue la más calurosa de la que se tenga registro


Un informe preliminar presentado por la Organización Metereológica Mundial advirtió que la última década resultó ser la más calurosa registrada hasta el momento, de hecho los 13 años más cálidos que se han logrado registrar se concentraron en los últimos 15 años.

Estos datos fueron entregados durante la cumbre del clima que se realizó en Durbain (Sudáfrica). En ellos se describe que durante este año el volumen de hielo marino del Ártico fue el más bajo de la historia y el segundo más bajo en extensión.

Por si fuera poco el año 2011 presentó las temperaturas más altas respecto a los años en que se presenta el fenómeno de La Niña, por lo que será catalogado como el décimo año más caluroso desde el año 1850 (momento en el que se comenzaron a registrar estos datos).

La Organización Meteorológica Mundial (WMO por sus siglas en inglés) calcula que el presente año la temperatura media de la superficie del mar, combinada con la superficie terrestre se encuentra 0,41° C por encima del período comprendido entre 1961 y 1990.

El documento describe que durante los períodos en que se produce el fenómeno de La Niña se produce un enfriamiento de entre 0,10 a 0,15° C respecto a los años anteriores y posteriores. Durante este año las temperaturas globales se comportaron de una manera similar, pero de igual forma fueron más calurosas que en épocas pasadas.

Según Michel Jarraud, secretario general de la WMO, la información contenida en el informe tiene bases sólidas y demuestra de manera clara que el mundo se está calentando como consecuencia de las actividades humanas. Agregó que las concentraciones de gases de efecto invernadero han alcanzado nuevos máximos, por lo que podrían provocar cambios irreversibles en nuestro planeta, la biosfera y en los océanos.

Links:

- U.N.: Past Decade Tied For Warmest on Record (The Slatest)
- 2011: Warmest “La Nina” Year on Record Globally (The Huffington Post)

Científicos utilizan impresora 3D para crear huesos


Los huesos pueden perderse por diferentes razones, como enfermedades o accidentes. Reemplazarlos es un asunto complejo, pero podría volverse algo más sencillo con herramientas como ésta: una impresora 3D que crea huesos.

Suena como ciencia ficción, pero científicos de la Universidad del Estado de Washington ya probaron la idea con ratones y conejos, con resultados prometedores. El equipo adaptó una impresora 3D que usaba polvo metálico originalmente, y utilizó un software para diseñar huesos a medida.

Los huesos no salen listos-listos, sino que lo que hace la impresora es crear una estructura llamada “cilíndro canalizado”, una especie de malla cilíndrica. Para la impresión se usa una mezcla de fosfato de calcio, silicio y óxido de zinc, en un líquido plástico que funciona para unir delgadas capas y crear el cilindro. El producto final es secado y cocido por dos horas.

Sobre la malla se ponen células de huesos, que crecen rellenando la estructura hasta completar la forma deseada. Después de implantar el hueso en el cuerpo, esta malla que daba la estructura se disuelve.

La investigadora Susmita Bose espera que en 10 a 20 años médicos y cirujanos podrán usar esta técnica para arreglar desde mandíbulas a espinas dorsales. Las impresoras podrían llegar antes al mercado: entre dos y cuatro años, según su estimación.

Fuente: Bone Machine: A 3D printer to fix broken body parts (FastCo)

Fuerza Aérea de Estados Unidos extiende la misión de su prototipo X-37B


En marzo de este año la Fuerza Aérea de Estados Unidos envió al espacio un segundo prototipo de su mini transbordador X-37B, en una misión calificada como secreta y que debía finalizar durante esta semana (la fecha exacta no se dio a conocer).

Ahora es la propia Fuerza Aérea la que informa sobre la extensión de la misión del X-37B, aunque sin explayarse sobre las características propias de la misión ni tampoco la nueva fecha cuando el mini transbordador debiese aterrizar.

Recordemos que la Fuerza Aérea de Estados Unidos cuenta con dos prototipos del X-37B (por lo menos esa es la información que se maneja), los que fueron fabricados en conjunto con la compañía Boeing.

A diferencia del transbordador espacial el X-37B requiere de un cohete Atlas V para alcanzar la órbita terrestre, lugar en el que puede permanecer durante meses debido a que no requiere de una tripulación para su operación, siendo controlado de forma remota desde la Tierra.

Fue el año pasado cuando salió a la luz la existencia de este prototipo, luego de que el primer X-37B completara de manera exitosa su primera misión aterrizando sin problemas en la base de Vandenberg (California) transcurridos siete meses desde que alcanzó la órbita terrestre.

Fuente: Secretive X-37B Robotic Space Plane Receives Prolonged Mission (DailyTech)

Científicos japoneses hacen transparente a un cangrejo


En Japón tienen una obsesión con que los humanos tengamos súper poderes y podamos ser invisibles. Ya conocimos los embriones de ratones transparentes y ahora fue el turno de la concha de un cangrejo, que la dejaron absolutamente transparente.

Un grupo de bioquímicos de la Universidad de Kioto intervino el exoesqueleto del desafortunado crustáceo con ácido clorhídrico, soda cáustica y etanol, que removió toda la pigmentación, proteínas y cualquier otra cosa, pero dejando la quitina intacta. Luego, la estructura fue impregnada con resina acrílica, dando como resultado la concha transparente. El trabajo fue publicado en la última edición de Soft Matter.

Una técnica similar a ésta se utilizó para crear una película transparente hecha en base a quitina y sus cualidades (dureza, resistencia al calor y claridad) podrían aplicarse en la fabricación de pantallas de televisor.

Link: Japanese Scientists Make A Crab Transparent (PopSci)